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Stories About Spain

The Soul of a Nation

María Angeles Serrano and Juan Antonio Ortiz of Minaya saffronIf you wish to experience the soul of a nation -- the source of its values -- you need to visit its agricultural heartland and meet the people whose lives are intimately tied to the cycles of nature.

The heart of a nation, whether in Spain or the United States, is beyond the stimulating excitement and innovation of the city. Cultural monuments, such as castles or the Statue of Liberty help you catch a glimpse of what the country values. However, the statue or the castle is not the country - its fundamental nature is reflected in the people, the setting in which they live and the fruit of their labor.

You can experience the essence of the national character when you look into the face of María Angeles from La Mancha, who continues the tradition of her saffron producing family while she waits for the one day in the year when the crocuses bloom. Then there are the dancing eyes of Jorge -- a native of Andalucía who travels the countryside encouraging small family bodegas to share their traditional wines with America. Or the weathered face of Jesús, one of generations of fishermen from Galicia, as he reminisces about his boyhood when he learned to harvest berberechos (cockles) at his grandfather's side.

To get to know these people has been my family's privilege over the years as we traveled the byways of Spain to meet the small family suppliers who provide their products to La Tienda -- and ultimately for your table. Other than the rare privilege of being able to work side by side with my family each day, the greatest personal satisfaction I have received from La Tienda is the opportunity to meet Spaniards who are 'the salt of the earth'. This is the reason why in many of my updates I hope to introduce you to the values of Spain by introducing you to some of her people.

Today I would like to take you with us to Navarra - an ancient kingdom in northern Spain. The goal of our journey was to visit the Salcedo family who has built a growing business, El Navarrico, from the rolling fertile countryside that surrounds the agricultural town of San Adrián. En route we stopped in Olite, a medieval village we discovered in the late 1960's. With many fond memories rekindled, we spent the night at the Parador/Spanish Inn -- made from the summer castle of a XV Century king of Navarra.

The next day we took a country road from Olite to San Andrián and stopped by an octagonal church in Eunate, alone in a vast field. It was built by the Crusader Knights Templar who were inspired by the architecture of Jerusalem. A few minutes later we stopped to walk down the cobble stoned streets of Puente la Reina where thousands of pilgrims before us passed on the way to Santiago de Compostela. As we entered the city, we revisited a favorite place of mine, the wayside church known as El Crucifijo due to the poignant crucifix carved by a pious German pilgrim.

red piquillo peppers being unloadedHowever, I digress. Important as cultural sites may be in understanding the character of Spain, our goal was to meet the Salcedo farming family, to see what they had accomplished with their labor. José and Amalia started their enterprise very modestly in the 1960's. In their farmhouse, they were bottling for their own use whole peaches - a prized product of Navarra - along with fruit preserves, and a variety of peppers that they shared with friends in the village.

Their neighbors told them how extraordinary their preserves tasted and urged them to make them available in the market. One successful product led to another - hand tended white asparagus, artichokes, alubia beans, and of course the wonderful piquillo peppers which are unique to the region. Before they knew it, they had a prospering business and brought in their children to help.

The approach to the bustling agricultural town of San Adrián is, in it own way, quietly dramatic. Maybe I am an incurable romantic from the city, but the sight of rolling hills, one after another, with a variety of crops growing in the rich soil is very affirming.

As we drove into the parking lot at El Navarrico we were greeted by Patxi, the grandson of the founders. He extended the hospitality of his family to his new friends. The air was pungent with the aroma of piquillo peppers, the pride of the Lodosa region of Navarra. It was the right season to visit. Truckloads of the luminescent rich red peppers fresh from the fields were tumbling out of the small trucks into waiting bins. The workmen sorted them on the spot. Some went directly for roasting, others were stored for a few days so they could ripen further. Piquillo peppers are distinctively shaped -- somewhat in the modified triangular form of a pick or shovel - hence their name.

Patxi led us into the food preparation area. We saw the fresh peppers traveling on a conveyor belt through an ingenious machine that removed the core and the seeds of the mild peppers and then flash roasted them. Next, we saw a line of local women who were preparing the peppers for packing. They picked them over, removing any seared or burnt outer skin. (We learned that the discarded skins were delivered to local ranches to serve as treats for their fighting bulls.)

After this meticulous preparation, the peppers were ready to be bottled in their own juice - no additives or chemicals are used. A young man at the end of the production line was checking each bottle to make sure that the cover was secure. These same bottles will be on our shelves. It is as simple as that - not much different from what José and Amalia did in their home.

As we were watching the process, the bell rang - a signal to the help that they could leave their stations for their two-hour lunch. (No burger at the workstation for them!) Patxi invited Ruth and me to join him for lunch. As he escorted us to his car, he proudly showed us the rest of the warehouse, which was stacked to the ceiling with beautifully packed vegetables and fruit - 'the cream of the crop'.

We exchanged stories about our families as we enjoyed platefuls of delicious local foods such as Menestra soup, astonishingly buttery alubias beans, guindillas, Guernica and piquillo peppers. Patxi spoke admiringly of his uncle Pepe, the only son of the founders, and how together they carry on the heritage, which Patxi's grandparents had painstakingly established.

From our few hours with Patxi and our visit to El Navarrico, we left with a feeling of satisfaction. It was fascinating to see how the people and the fruit of fields come together in their native setting. More than that, we found it reassuring to have met a member of the Salcedo family. His pride in the common labor of his family was abundantly evident. Their family, working together in the deep fertile valleys of Navarra, reflects the soul of Spain.

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El Alma de una Nación

María Angeles Serrano and Juan Antonio Ortiz of Minaya saffronSi quieren experimentar el alma de una nación -la fuente de sus valores- tienen que visitar sus tierras agrícolas y conocer a la gente cuyas vidas están fuertemente ligadas a los ciclos de la naturaleza.

El corazón de una nación, ya sea España o los Estados Unidos, está más allá de las estimulantes emociones e innovaciones de la ciudad. Los monumentos culturales, como los castillos o la Estatua de la Libertad, ayudan a hacerse una idea de lo que valora el país. Sin embargo, la estatua o el castillo no son el país; su naturaleza fundamental se refleja en la gente, el enclave en el que viven, y el fruto de su trabajo.

Pueden experimentar la esencia del carácter nacional al mirar a la cara a María Ángeles, de La Mancha, que continúa la tradición de su familia productora de azafrán mientras espera al día preciso del año en el que florece la flor del azafrán. Luego están los alegres ojos de Jorge, un andaluz que viaja por el campo animando a pequeñas familias de bodegas a que compartan sus vinos tradicionales con América. O la curtida cara de Jesús, una de las generaciones de pescadores de Galicia, mientras recuerda su niñez, cuando aprendió a recoger berberechos a la vera de su abuelo.

Poder conocer a estas gentes ha sido el privilegio de mi familia a lo largo de los años, viajando por los caminos de España para conocer a los pequeños proveedores familiares que envían sus productos a La Tienda, y en última instancia a sus mesas. Además del poco frecuente privilegio de poder trabajar codo con codo con mi familia cada día, la mayor satisfacción personal que he recibido de La Tienda es la oportunidad de conocer españoles que son 'la sal de la tierra'. Es esta la razón por la que en muchos de mis boletines espero mostrarles los valores de España mostrándoles a algunas de sus gentes.

Hoy querría llevarles con nosotros a Navarra, un antiguo reino del norte de España. El destino de nuestro viaje era visitar a la familia Salcedo, que tiene un negocio creciente, El Navarrico, que emana de los fértiles campos que rodean la el pueblo agricultor de San Adrián. De camino, nos paramos en Olite, un pueblecito medieval que descubrimos a final de los años 60. Con muchos gratos recuerdos en nuestras mentes, pasamos la noche en el parador reconvertido del castillo de verano de un rey de Navarra del S. XV.

Al día siguiente cogimos una carretera secundaria de Olite a San Adrián y paramos en una iglesia octagonal en Eunate, sola en un amplio campo. La construyeron los Caballeros Templarios de las Cruzadas, inspirados por la arquitectura de Jerusalén. Unos minutos después paramos para pasear por las calles empedradas de Puente la Reina, donde miles de peregrinos antes que nosotros pasaron de camino a Santiago de Compostela. Al entrar a la ciudad, volvimos a visitar uno de mis lugares favoritos, la apartada iglesia que se conoce como El Crucifijo por el gran crucifijo que talló un pío peregrino alemán.

red piquillo peppers being unloadedPero me voy por la tangente. No importa lo importantes que sean los enclaves culturales para comprender el carácter de España, el caso es que nuestro objetivo era conocer a la familia de agricultores Salcedo, para ver lo que habían conseguido con su trabajo. Jose y Amalia empezaron con su empresa muy modestamente en los años 60. En su granja, envasaban para su propio uso melocotones enteros -un gran producto navarro- junto con conservas de fruta y una gran variedad de pimientos que compartían con amigos del pueblo.

Sus vecinos les dijeron que sus conservas tenían un sabor extraordinario, y les animaron para que las pusieran en el Mercado. El éxito de un producto llevó al del siguiente: espárragos blancos tratados a manos, alcachofas, alubias, y por supuesto los estupendos pimientos de piquillo que son exclusivos de la región. Cuando se quisieron dar cuenta, tenían un negocio próspero y trajeron a sus hijos para que les ayudaran.

La llegada al próspero pueblo agrícola de San Adrián es, en su propio estilo, serenamente dramática. Tal vez yo sea un romántico incurable de la ciudad, pero la vista de esas Colinas, sucediéndose unas a otras, con las distintas cosechas creciendo en la rica tierra me impresiona.

Cuando llegamos al aparcamiento de El Navarrico, nos saludó Patxi, el nieto de los fundadores. Ofreció la hospitalidad de su familia a sus nuevos amigos. El aire estaba henchido del aroma de los pimientos de piquillo, el orgullo de la región de Lodosa, en Navarra. Era la mejor época para la visita. Grandes cantidades de los ricos pimientos rojos luminescentes, recién salidos del campo, salían de los pequeños camiones para ser depositados en cubos. Los trabajadores los clasificaban allí mismo. Algunos iban directos a asar; otros se guardaban unos días más para que maduraran más tiempo. Los pimientos de piquillo tienen una forma peculiar - algo así como la forma triangular modificada de un pico o pala - y de ahí viene su nombre.

Patxi nos llevó a la zona de preparación de la comida. Vimos los pimientos frescos viajar en una cinta transportadora a través de una ingeniosa máquina que les quitaba los centros y las pepitas y luego los asaba en el momento. Luego, vimos una fila de mujeres del lugar que los preparaban para empaquetar. Los cogían, quitando cualquier parte rota o quemada de fuera. (Nos enteramos de que las pieles que se tiraban se daban a granjas locales para hacer las delicias de sus toros bravos.)

Después de esta meticulosa preparación, los pimientos estaban listos para ser embotellados en su propio jugo; no se usan aditivos ni químicos. Un joven al final de la línea de producción comprobaba cada botella para asegurarse de que la tapa estaba firme. Estas mismas botellas estarán en nuestros estantes. Es así de simple, no muy distinto de lo que José y Amalia hacían en su casa.

Mientras mirábamos el proceso, sonó la campana, una señal a los empleados de que podían abandonar sus puestos para su almuerzo de dos horas (!Ellos no toman una hamburguesa en sus puestos!). Patxi nos invitó a Ruth y a mí a acompañarles a comer. Mientras nos llevaba en su coche, nos mostró con orgullo el resto del almacén, que estaba abarrotado hasta el techo con verduras y frutas embotelladas de una forma preciosa: 'lo mejor de la cosecha'.

Intercambiamos historias sobre nuestras familias mientras disfrutamos de platos llenos de deliciosos platos locales como menestra, alubias que estaban sorprendentemente cremosas, guindillas, pimientos de piquillo y de Guernica. Patxi habló con admiración de su tío Pepe, el único hijo de los fundadores, y cómo juntos continúan la herencia que los abuelos de Patxi habían establecido con tanto esfuerzo.

De nuestras horas con Patxi y nuestra visita a El Navarrico, salimos con una sensación de satisfacción. Fue fascinante ver cómo la gente y el fruto de los campos se unen en su entorno natural. Más aún, nos pareció muy esperanzador haber conocido un miembro de la familia Salcedo. Su orgullo por la labor común de su familia era totalmente evidente. Su familia, trabajando juntos en los profundos y fértiles valles de Navarra, refleja el alma de España.

Tu amigo,


The Best of Spain