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Stories About Spain

Bonding in the 21st Century

I have been writing reflections about Spain and her culture over the past several years. The prevailing theme has been that the bedrock of the traditional Spanish culture is the importance they place on being together as a family, including the extraordinary way they cherish their children.

A few years ago, this was the normal way of life throughout Spain: uncles and aunts, cousins and grandparents were next door neighbors. They saw each other several times a week while shopping at the local market or at their favorite tapas bar. Family members often worked together in the fields, operated local shops or manned the fishing boats.

It was a preindustrial society, where the natural cycles of the seasons, from planting to harvest, encouraged a stable way of life. Even though there have been some profound changes in the social structure of Spain in the past 20 or 30 years, the foundational values of integrated family loyalty and mutual support are still in place.

The development of society in America over the past few generations has taken a different turn as waves of immigrants arrived from many different homelands. The new Americans gained a great deal of individual freedom because they were no longer bound by the customs of an older culture. However, it was at the cost of losing a sense of belonging.

As a result, the United States and Canada are young and flexible countries, but with fragile family roots. It is not uncommon in America for parents to live in one state and their children to live hundreds of miles away. I have friends who fly 4,000 miles from Richmond to Anchorage in order to see their grandchildren for a week or two each year!

This family separation was brought home to me while attending our annual La Tienda party. Each year our family enjoys an evening with the La Tienda "family" thanking them for their hard work during the holiday rush. This year was especially memorable because we were together in our new La Tienda retail store, a historic farmhouse and potter’s studio that we have transformed to reflect the "ambiante" of Spain.

As we enjoyed tapas with our employees and their families, I noticed that we were a veritable United Nations! There were people from a dozen different countries: Portugal, Spain, Cuba, Bolivia, Dominican Republic, El Salvador, Greece, India, Brazil, the Philippines, Puerto Rico and, of course, the United States. Not that we had planned it that way, but this is America!

Most of these industrious men and women have come to the United States to make a better life, just as my grandparents chose to do around the turn of the 20th Century. But there is a cost, often overlooked, that is integral to their decision to come to America: they are separated from generations of their families who remain behind.

We were with many proud parents with their happy children scampering from room to room. But most of the families there are not able to replicate the traditional extended family structure that Ruth and I and our children enjoy, and I write about in my Reflections. They live far from parents and brothers and sisters whom they hold dear. Their children do not grow up close to uncles and aunts, cousins and grandparents.

This is a significant loss. They need to find other ways to maintain the family ties and make a healthy life for themselves and their children. But necessity is the mother of invention, especially in America. What I learned in talking with our fellow workers is that some of them have been very ingenious in maintaining close ties with those back home.

One example is Nirav from India. His father felt strongly that his family should eat together around a common table every day. Nirav continues this tradition: he eats a meal with his family in India every week, even though they are on the other side of the world. How does he do that?

Nirav and his parents have a standing appointment once a week. Each Saturday morning Nirav gets up, takes a shower and dresses in a careful manner. Then he sets the table for breakfast in front of his computer. When all the elements are assembled, he "Skypes" his parents in India. Anticipating the call, Nirav's parents have set the table for their evening meal. When they are connected via Skype, Nirav and his parents share conversation and a common meal, or at least a common mealtime via video.

For those of you who are unfamiliar with Skype, it is a wonderful tool, which you can have for free on your computer. Once you download it, you can call other Skype users all over the world at no cost. What if your family member or friend does not have Skype? They can download it in 30 seconds. If they do not have a computer you can use Skype to telephone them at virtually no cost.

Nirav has taken advantage of this remarkable new technology to be with his family on the other side of the world. He told me wryly that he spends more time with his parents now than when he lived in India with the myriad distractions which are part of a young man’s fast-paced life. He has overcome the realities of 21st century life in which traditional bonds may be strained by geography.

Just as Nirav video calls his home in India, our friend Millie calls her family in Bolivia once or twice a week. Here in the United States she is raising a happy family with her husband and two children, yet her ties to her family in Bolivia are not broken. She tells me that she never misses a birthday or a family occasion, and is in close touch. Again, it is through Skype.

What I took away from that party with the Tienda community of workers is this: if you value close family ties and the healthy life they bring, you can maintain them, even in adverse situations. You just have to be committed and ingenious. Of course Nirav and his parents would love to be able to be in the same room, sharing a meal together and enjoying each other's presence. But that is not to be, so Skype makes possible a pretty good substitute.

What of the people back in the Old Country? In Spain during the recent boom years, it was a little harder to maintain the traditional social structure. There were the attractions and demands of the glamorous fast-moving new economy. The severe economic "crisis" has prompted many young Spaniards to reevaluate their new found autonomy and renew their traditional ties to their families.

I send my best to you and to those whom you love.


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Creando Vínculos en el Siglo XXI

Hace ya varios años que escribo reflexiones sobre España y su cultura. Mi tema principal en estas reflexiones ha sido siempre el fundamento de la cultura española tradicional: la importancia que los españoles otorgan a la reunión en familia y la extraordinaria manera en que demuestran su amor por sus hijos.

Hasta hace unos años ésta era la forma de vida en España: tíos, primos y abuelos vivían puerta con puerta. Se veían varias veces a la semana mientras hacían compras en el mercado o mientras tomaban alguna tapa en el bar de siempre. Los miembros de una familia trabajaban juntos los campos, atendían sus comercios o componían la tripulación de barcos pesqueros.

Era una sociedad preindustrial en la que los ciclos naturales de las estaciones desde la del cultivo a la de la cosecha reforzaban una forma de vida establecida. A pesar de los profundos cambios que se han sucedido en la estructura social española en los últimos veinte o treinta años, los valores primordiales de lealtad a la cohesión familiar y al apoyo mutuo siguen aún vigentes.

El desarrollo de la sociedad americana ha experimentado un giro en las últimas generaciones debido a las oleadas de inmigrantes procedentes de muy diversos orígenes. Los nuevos americanos adquirieron gran libertad individual al no encontrarse supeditados a las costumbres de una cultura más antigua pero sólo a expensas del sentimiento de pertenencia e integración del que gozaban dentro de su grupo.

Como resultado los Estados Unidos y Canadá son países jóvenes y flexibles pero de frágiles raíces familiares. No es raro que en América los padres vivan en un estado y que sus hijos vivan a miles de millas de distancia. ¡Tengo amigos que vuelan cuatro mil millas desde Richmond a Anchorage para poder ver a sus nietos una semana al año!

Sentí esta separación familiar más de cerca en una de nuestras fiestas anuales de La Tienda. Cada año nuestra familia disfruta una tarde en compañía de la "familia" de La Tienda y les agradecemos así sus esfuerzos durante el período de fiestas. Este año fue especialmente emotivo porque nos reunimos en nuestra nueva tienda al público, una granja y taller de alfarería de la época colonial que hemos transformado para reflejar el ambiente de España.

Conversando con empleados y familia mientras saboreábamos unas tapas me di cuenta de que ¡en verdad éramos unas Naciones Unidas! Había personas de una docena de países distintos: Portugal, España, Cuba, Bolivia, República Dominicana, Grecia, India, Brasil, Filipinas, Puerto Rico y por supuesto Canadá y Estados Unidos. Nos es que lo hubiésemos planeado, pero así es América.

La mayoría de estos afanosos hombres y mujeres llegaron a Estados Unidos para construirse una vida mejor, de la misma forma que mis abuelos lo hicieron a principios del siglo XX. Pero existe un coste, a menudo no tenido en cuenta, que constituye parte integral de la decisión de venir a América: Se produce una ruptura con las generaciones de la familia que quedan atrás.

Junto a nosotros había muchos orgullosos padres de familia cuyos hijos corrían de sala en sala. No obstante para la mayoría de estas familias no existía la posibilidad de reproducir la estructura de gran familia tradicional de la que Ruth y yo podemos disfrutar con nuestros hijos y sobre la que escribo en mis reflexiones. Ellos viven lejos de sus padres, hermanos y hermanas que les son tan queridos. Sus hijos no crecen junto a sus primos, tíos, tías y abuelos.

Esto significa una gran pérdida para ellos. Se encuentran en la necesidad de buscar otras formas con las que mantener los lazos familiares y forjarse una vida de calidad para ellos y para sus hijos. Pero la necesidad aguza el ingenio, de forma especial en América. Hablando con los compañeros de trabajo me di cuenta de que algunos se las han ingeniado muy bien para mantener sus vínculos con los que están lejos.

Nirav es de Mumbai y representa un buen ejemplo. Su padre era un convencido de que la familia debía comer reunida a la mesa todos los días. Nirav continúa con esta tradición: cada semana se reúne con su familia en India alrededor de la mesa aún estando en el otro extremo del mundo. ¿Cómo lo consigue?

Nirav y sus padres tienen una cita semanal. Todos los sábados por la mañana Nirav se levanta, se ducha y se viste adecuadamente. Pone la mesa para el desayuno delante del ordenador. Cuando está preparado se conecta con sus padres en India a través de Skype. Los padres de Nirav anticipándose a su llamada ya han puesto la mesa en casa para la cena. Conectados a través de Skype, Nirav y sus padres comparten conversación y comida o al menos un tiempo juntos mientras comen.

Para aquellos de ustedes que no estén familiarizados con Skype diré que se trata de una nueva y maravillosa herramienta que pueden usar de forma gratuita desde su ordenador. Una vez descargado, pueden llamar a otros usuarios de Skype de cualquier parte del mundo sin coste alguno. ¿Y qué ocurre si su familia o amigo no tiene Skype? Se lo puede descargar en treinta segundos. Si la familia no cuenta con un ordenador, pueden usar Skype para llamarla por teléfono por apenas unos céntimos.

Nirav hace uso de las ventajas de las nuevas tecnologías para estar con su familia al otro lado del mundo. Me dijo con ironía que pasa ahora más tiempo con sus padres que antes cuando vivía en India con multitud de distracciones diarias en su atropellada vida juvenil. Ha superado las realidades de la vida del siglo XXI en las que los vínculos tradicionales pueden verse afectados por la distancia geográfica.

De la misma manera que Nirav llama a su familia en India nuestra amiga Millie llama a su familia en Bolivia una o dos veces a la semana. Cría felizmente a sus dos hijos junto a su marido aquí en Estados Unidos, no obstante los lazos con su familia en Bolivia no se han roto. Me cuenta que nunca se pierde un cumpleaños o una reunión familiar y que está en continuo contacto con ellos. Una vez más a través de Skype.

La mejor conclusión que me llevé de esa fiesta con la comunidad de trabajadores de La Tienda fue la siguiente: Si valoras los lazos familiares y la calidad de vida que estos te aportan, puedes salvaguardarlos incluso en situaciones adversas. Únicamente necesitas devoción y algo de ingenio. Está claro que a Nirav y a sus padres les encantaría estar en la misma habitación compartiendo la misma comida y su presencia mutua. Pero no pudiendo ser así, Skype les ofrece una alternativa.

¿Qué hay de la gente allá en la Vieja Patria? En España durante los recientes años de crecimiento ha sido un poco más difícil mantener la estructura social tradicional. Surgieron los atractivos y las exigencias de la nueva, glamurosa y acelerada economía. La severa "crisis" económica ha obligado a muchos jóvenes españoles a recapacitar sobre su recientemente hallada autonomía y a renovar los lazos tradicionales con sus familias.

Con mis mejores deseos para Uds. y sus seres queridos,